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Revisión espacial: Revisión: Regreso a la Luna

tapa del libro

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Regreso a la luna: el próximo gran salto de la humanidad
por Joseph Silk
Prensa de la Universidad de Princeton, 2022
tapa dura, 304 págs. ilus.
ISBN 978-0-691-21523-5
$29.95

La NASA está un pequeño paso más cerca de devolver a los humanos a la superficie lunar con el lanzamiento exitoso de la misión Artemis 1 a principios de este mes (ver «El SLS ha aparecido, finalmente», The Space Review, 21 de noviembre de 2022). Orión entró en una órbita retrógrada distante alrededor de la luna después de una breve maniobra el viernes, donde permanecerá durante varios días antes de pasar por la luna y regresar a la Tierra el 11 de diciembre. Errores.

Visualiza un futuro en el que las bases lunares sirvan como plataformas de lanzamiento para expediciones al sistema solar, así como para la extracción de agua y elementos de tierras raras, pero lo que realmente le interesa a Silk es usar la luna como un observatorio.

Todavía queda un largo camino por recorrer antes de que los humanos caminen sobre la luna nuevamente, pero eso no ha impedido que las personas imaginen saltos gigantes por venir. Para algunos, eso incluye bases permanentes en la luna donde los científicos pueden estudiar la luna misma. Otros prevén extraer depósitos de hielo de agua para generar combustible para naves espaciales para explorar el sistema solar o para mantener centros turísticos lunares. O para personas como el astrofísico Joseph Silk, están capitalizando esos esfuerzos para construir nuevos observatorios para estudiar el cosmos.

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de vuelta a la lunaEl nuevo libro de Silk comienza con una revisión de la exploración lunar pasada y los esfuerzos en curso, incluida la campaña Artemisa dirigida por la NASA y los planes chinos. Él imagina un futuro en el que las bases lunares sirvan como plataformas de lanzamiento para expediciones al sistema solar, así como minas de agua, elementos de tierras raras (e incluso helio-3) e incluso «jardines lunares gigantes de entretenimiento y recreación».

Está claro, sin embargo, que lo que realmente le interesa a Silk es utilizar la luna como observatorio. “No solo podemos ver el universo de una manera actualmente inimaginable desde la Tierra, o incluso desde el espacio”, escribe en el primer capítulo del libro, “sino que las plataformas lunares también tienen el potencial de ser extremadamente gratificantes para los objetivos de la física fundamental”.

No gran parte del libro trata sobre la exploración o el desarrollo lunar. Muchos capítulos están dedicados principalmente a discusiones sobre conceptos astrofísicos, como la cosmología y los agujeros negros, así como a la astrobiología. Esto es comprensible dada su experiencia y su interés declarado en el desarrollo de instalaciones astronómicas lunares, pero todavía deja al lector desplazándose por las secciones sobre el fondo cósmico de microondas y las ondas gravitacionales, todo tiene que ver con el regreso a la Luna.

Lo que tiene que ver con la luna son sus conceptos de los principales observatorios allí, con énfasis en mayor. Uno de ellos involucra «millones de antenas de radio simples» repartidas a lo largo de 100 kilómetros en el otro lado de la luna silenciosa. . Otro telescopio infrarrojo con un espejo primario de 400 metros de ancho está incrustado en un cráter en los polos lunares para buscar evidencia de vida en exoplanetas. La construcción de tal «súper alcance» se deja en gran medida como un ejercicio para el lector.

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Silk infravalora el Million Antenna Array, el telescopio infrarrojo u otro concepto de observatorio astronómico. Nunca dio estimaciones de costos para estos proyectos, solo argumentó que serían una pequeña parte de los gastos totales para crear cualquier tipo de infraestructura lunar permanente. «La belleza del proyecto lunar es que volveremos a la luna para desarrollar infraestructura sin importar el costo. Una vez allí, los proyectos científicos se vuelven factibles en niveles inimaginables de otro modo».

«La belleza del proyecto lunar es que volveremos a la luna para desarrollar infraestructura sin importar el costo. Una vez allí, los proyectos científicos se vuelven factibles en niveles inimaginables de otro modo».

Hay muchos defectos en este argumento. Si bien los observatorios pueden ser una pequeña parte del costo total de la infraestructura lunar, aún tendrán un costo absoluto significativo, que ni siquiera Silk puede estimar. Son potencialmente mucho más caros que los observatorios terrestres, que pueden ser difíciles de financiar, como han descubierto los astrónomos que trabajan en proyectos como el Telescopio Gigante de Magallanes, el Telescopio de Treinta Metros y el Conjunto de Kilómetros Cuadrados.

En el futuro previsible, aún no se han buscado observatorios lunares, al menos en la escala gigantesca que sugiere Silk. La comunidad astrofísica, en la encuesta decadal Astro2020 publicada hace poco más de un año, no priorizó los observatorios lunares, sino que respaldó una serie de telescopios espaciales cuyo desarrollo y operaciones se extienden hasta mediados de siglo. Un conjunto de 63 objetivos lanzados por la NASA en septiembre En términos de exploración de la Luna y Marte, incluye solo un artículo relacionado con la astrofísica: «Investigaciones de física fundamental y astrofísica del espacio-tiempo del entorno radio silencioso del lado lejano de la Luna».

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El propio Silk admite que algunos de sus planes, como el telescopio infrarrojo, no se desarrollarán hasta dentro de al menos varias décadas, “pero creo que es inevitable”. En otras palabras, contrariamente al subtítulo del libro, los observatorios que predice que revelarán los secretos del universo desde la superficie de la luna están probablemente a varios pasos gigantes de distancia.


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