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Los científicos han descubierto diferencias sorprendentes en la forma en que los dinosaurios herbívoros comían su comida.

Los científicos han descubierto «diferencias sorprendentes» en la forma en que los dinosaurios herbívoros comían una dieta de plantas, un avance que revela más sobre cómo evolucionó la nutrición en los reptiles prehistóricos.

Investigadores de la Universidad de Bristol en el Reino Unido utilizaron tomografías computarizadas de cráneos de dinosaurios para rastrear la evolución de los primeros dinosaurios herbívoros, reconstruir los músculos de la mandíbula y medir la fuerza de mordida de los animales.

Si bien estudios anteriores han demostrado cómo los diferentes dinosaurios consumían sus alimentos, se sabe relativamente poco sobre cómo evolucionaron sus patrones de alimentación preferidos.

El nuevo estudio, publicado el martes en la revista Revista de biología actualAnalizaron cinco cráneos de dinosaurios del grupo herbívoro Ornithischia, incluidos Heterodontosaurus, Lesothosaurus, Scelidosaurus, Hypsilophodon y Psittacosaurus, los primeros representantes de lo que se convertiría en los principales grupos de dinosaurios herbívoros.

Aunque la mayoría de los primeros dinosaurios eran vegetarianos, los investigadores descubrieron que estos cinco animales «vegetarianos» evolucionaron de maneras muy diferentes y una variedad de adaptaciones para comer plantas.

«Cuando comparamos la funcionalidad del cráneo y los dientes de estos dinosaurios herbívoros, encontramos diferencias significativas en los tamaños relativos de los músculos de la mandíbula, las fuerzas de mordida y la fuerza de la mandíbula entre ellos», dijo David Button, autor principal del estudio. en una oracion. .

«Esto mostró que estos dinosaurios, aunque se veían bastante similares, evolucionaron formas muy diferentes de hacer frente a una dieta vegetal», explicó el Dr. Paton.

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Por ejemplo, Heterodontosaurus probablemente tenía músculos de mandíbula grandes en relación con el tamaño de su cráneo, capaces de producir altas fuerzas de mordida que podrían ayudarlo a consumir plantas duras.

Los científicos dijeron que Scelidosaurus tenía una fuerza de mordida similar pero que los músculos de su mandíbula eran relativamente más pequeños en comparación con su cráneo.

Por el contrario, el cráneo de Hypsilophodon no tenía músculos grandes, sino que el tiranosaurio redirigió sus músculos para morder de manera más eficiente con menos fuerza muscular.

«Descubrimos que cada dinosaurio abordó los problemas planteados por una dieta basada en plantas al adoptar técnicas de alimentación completamente diferentes», dijo el coautor del estudio Stephan Lautenschlager de la Universidad de Birmingham en el Reino Unido.

Algunos compensaron la reducción del rendimiento alimentario a través de su enorme tamaño, mientras que otros desarrollaron músculos de la mandíbula más grandes, aumentaron la eficiencia del sistema mandibular o una combinación de estos enfoques. Aunque estos animales se veían muy similares, sus soluciones individuales a los mismos problemas ilustran la naturaleza de los desarrollos inesperados. ” explicó el Dr. Lautenschlager.

Para comprender mejor la forma de los cráneos, los investigadores reconstruyeron los músculos de la mandíbula utilizando datos de aves y cocodrilos para ayudar a localizar los músculos.

Luego modelaron el cráneo en miles de partes individuales y, en función del tamaño y la disposición de estos elementos, estimaron la fuerza de mordida que podrían generar estos músculos.

Los investigadores simularon que cada cráneo era mordido por un objeto ficticio para ver cómo respondían los diferentes componentes a la fuerza.

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Los resultados revelaron que, si bien los cinco dinosaurios eran comedores de plantas, cada uno tenía diferentes formas de hacerlo.

«Si desea comprender cómo los dinosaurios se diversificaron en tantas especies diferentes de manera tan efectiva, es fundamental que aprenda cómo evolucionaron para alimentarse de una variedad tan amplia de plantas de muchas maneras. Esta diversidad de mecanismos de alimentación los hizo tan dominantes, ”, dijo Paul Barrett, autor principal del estudio sobre la vida en la Tierra durante los próximos millones de años.

Esta investigación nos ayuda a comprender cómo evolucionaron los animales para ocupar nuevos nichos ecológicos. Muestra que incluso animales similares que adoptan dietas similares no siempre desarrollarán las mismas características. Esto destaca cuán innovador e inesperado puede ser el desarrollo”, agregó el Dr. Patton.