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Los aficionados libaneses, devastados, presencian una vez más el inicio de los octavos de final de la Copa Asiática

Mientras ocho países árabes siguen clasificándose para los octavos de final de la Copa Asiática, dos de ellos se preguntan qué pudo haber sido.

La salida de Omán fue una sorpresa. El otro fue un acontecimiento desgarradoramente familiar.

La experiencia del Líbano en la Copa Asiática de 2023 sólo puede describirse como humillante, tras no poder clasificarse para los octavos de final del torneo de 24 equipos.

En el último partido del grupo, Tayikistán, que participó por primera vez, no sólo luchó por reservar el lugar del Líbano en la clasificación, sino que también lo superó en todos los sectores del campo.

El resultado fue una ventaja de 1-0 para el Líbano en el minuto 80, y luego una derrota por 2-1 en el minuto 92.

Los fanáticos de los Cedars sin duda recordarán el mismo sentimiento que tuvieron después de la infame derrota por 2-1 ante Irán durante las eliminatorias para la Copa del Mundo 2022, cuando dos goles en el tiempo de descuento le negaron al Líbano una emocionante victoria.

En muchos sentidos, la miseria del equipo nacional refleja la lamentable situación actual en el Líbano (división política y angustia social en un entorno relativamente anárquico), ingredientes que obstaculizarían cualquier ambición o progreso deportivo.

Consideró que este torneo ofrecía la mejor oportunidad para que el Líbano avanzara de la fase de grupos por primera vez en su historia y, como era de esperar, terminó con otra salida decepcionante.

De hecho, el equipo nacional libanés de fútbol tiene una larga tradición de esperanza, aunque sólo sea por sus esfuerzos por llevar el dolor a cada alma conectada con la Nación Cedar.

Después de que la selección nacional captó la atención y el deseo del pueblo libanés, se recuperó de la esperada derrota contra el anfitrión Qatar en el partido inaugural del torneo para lograr un difícil empate 0-0 con China en su segundo partido. .

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La heroicidad del portero Mustafa Matar, con siete paradas, y el despeje de Khalil Khamis de la línea, dejaron al Líbano necesitando una victoria sobre Tayikistán para tener la oportunidad de clasificarse directamente como segundo clasificado del Grupo A. La moral era cautelosamente optimista dado que el Líbano aún no había marcado un gol.

Las estadísticas por sí solas no revelan su ineptitud en ataque. Con una media de cinco tiros a portería por partido, la mayoría de ellos desde fuera del área, el Líbano no puso trabas a los porteros qataríes ni chinos.

Pero un nuevo día trajo nuevas esperanzas.

Todas las dudas y temores se evaporaron cuando el centrocampista ofensivo Basil Jradi disparó un maravilloso disparo desde fuera del área, que pasó por encima del portero de Tayikistán, Rustam Yatimov, apenas dos minutos después del final de la primera parte.

Hubo una respuesta alegre de los jugadores y aficionados en el estadio Jassim Bin Hamad. En casa, las personas que habían soportado décadas de dificultades y tormentos lloraron y se abrazaron de alegría. El primer gol del equipo de fútbol libanés en seis rondas de fútbol trajo a la nación la alegría que tanto necesitaba y la perspectiva de un éxito inimaginable.

Sin embargo, nada es fácil y sencillo si eres libanés. La tarjeta roja directa y segura a Qasim El-Zein apenas nueve minutos después del gol recordó a los aficionados los problemas del fútbol libanés en el pasado.

El equipo de Miodrag Radulović se puso inmediatamente a la defensiva y su temple defensivo se puso a prueba en varias ocasiones. Tayikistán anotó dos goles, pero el VAR salvó al Líbano del colapso.

Pero como dice el viejo proverbio francés, «jamais deux sans trois», la tercera vez fue la vencida para Tayikistán, ya que ninguna intervención del VAR les impidió empatar a 10 minutos del minuto 90.

Un enorme tiro libre golpeó la barrera de la defensa libanesa y venció a Matar, que se lanzaba en picada. Las esperanzas del Líbano fueron aplastadas severamente en el segundo minuto del tiempo de descuento 16 cuando Noridan Khamrokolov anotó el gol de la victoria.

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El Líbano volvió a colapsar.

Los fracasos acechan al fútbol libanés, ya sea en la Copa Asiática o en las eliminatorias mundialistas.

La única constante es el apego a la esperanza, que luego se pierde, y este es un tema recurrente en el Líbano como nación.

La primera vez que Líbano se clasificó para la Copa Asiática fue cuando la organizó en 2000. Fue goleada 4-0 por Irán en el partido inaugural y sólo pudo empatar en los dos partidos restantes contra Irak y Tailandia.

El único aspecto positivo es que el equipo se defendió en ambos partidos. Estaban perdiendo por dos goles ante Irak y 1-0 ante Tailandia en la segunda mitad antes de salvar un punto en cada uno. El espíritu de lucha estuvo presente a pesar de que el equipo libanés todavía estaba en el último lugar de su grupo.

Su siguiente aparición en el torneo se produjo 19 años después, cuando registraron su primera aparición, y actualmente solo están ganando al derrotar a la RPD de Corea por 4-1 en Sharjah. Una vez más, Líbano perdía 1-0 antes de empatar a mitad de la primera mitad. Fue un torneo muy similar a la edición de 2023, ya que no habían logrado marcar ni un solo gol en sus dos partidos anteriores. Esta sigue siendo la única victoria importante del Líbano en un torneo de fútbol internacional.

Cuando se trata de campañas de clasificación para la Copa Mundial, es la misma vieja tendencia. Siempre el olor a esperanza que rápidamente se convierte en mal olor.

Esto no significa que no se hayan logrado avances. Estuvo a punto de fallar contra Irán en el Estadio Municipal de Sidón en noviembre de 2021, donde una victoria habría llevado su cuenta a ocho puntos después de cinco partidos y en una verdadera lucha por llegar a Qatar 2022.

El Líbano tomó la delantera contra el desarrollo del juego en la primera mitad con un gol a quemarropa de Hassan Ali «Sonny» Saad. El equipo de Ivan Hasek activó entonces el modo de defensa contra la pared.

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Pero el colapso se produjo de todos modos. Irán anotó dos goles en el tiempo de descuento, frustrando cualquier sueño que tuviera el Líbano de llegar a la Copa del Mundo.

Desde perder 4-0 ante Irán en 2000, hasta casi vencerlos en 2021, el equipo demostró que ha recorrido un largo camino. Pero aún hay un largo camino por recorrer.

Al reeducar integralmente el fútbol y centrarse en el desarrollo de la juventud, el Líbano puede emerger de los escombros de otro viaje fallido.

Debería haber una norma estricta de que la política y el nepotismo no pueden ser los factores decisivos a la hora de formar una selección nacional.

El mérito y el ingenio, tanto a nivel técnico como táctico, deben ser el camino a seguir si el Líbano quiere soñar con salir de la fase de grupos de la Copa Asiática y clasificarse para la Copa del Mundo.

Aún es temprano para soñar con la clasificación al Mundial de 2026 en Estados Unidos, México y Canadá.

Actualmente, han jugado dos veces y, siguiendo la auténtica tradición libanesa, empataron dos veces contra Bangladesh y Palestina en un grupo que también incluye a Australia.

Los dos mejores equipos de cada grupo avanzarán a la tercera ronda de clasificación, y otro fracaso libanés en lograrlo servirá como recordatorio de la deplorable situación política y social actual en el país.

Una de las características distintivas de los libaneses es que con gusto brindarán esperanza incluso si todos los indicios indican que el resultado será malo. Quizás en el tiempo de descuento.

Algunos podrán llamarlo ingenuidad, pero no es nada de eso. Es un amor inquebrantable por su nación, y ninguna angustia, dentro o fuera del campo, cambiará eso.