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Científicos descubren cómo la contaminación del aire causa cáncer de pulmón noticias de Salud

Los científicos dicen que han identificado el mecanismo por el cual la contaminación del aire causa cáncer de pulmón en los no fumadores, un hallazgo que un experto calificó como un «paso importante para la ciencia y la sociedad».

La investigación explicó los riesgos para la salud que plantean las pequeñas partículas de la quema de combustibles fósiles, lo que provocó llamados a tomar medidas más urgentes para combatir el cambio climático.

También podría allanar el camino para un nuevo campo de prevención del cáncer, según Charles Swanton del Instituto Francis Crick en el Reino Unido.

Swanton presentó la investigación, que aún no se ha publicado en una revista revisada por pares, en la conferencia anual de la Sociedad Europea de Oncología Médica en París el sábado.

Durante mucho tiempo se ha creído que la contaminación del aire está asociada con un mayor riesgo de cáncer de pulmón en personas que nunca han fumado.

contaminación delhi
Los pasajeros se abren camino en medio de condiciones de smog en Nueva Delhi el 20 de noviembre de 2021 [File: Prakash Singh/AFP]

«Pero realmente no sabíamos si la contaminación estaba causando cáncer de pulmón directamente o cómo», dijo Swanton a la AFP.

Tradicionalmente, se ha pensado que la exposición a carcinógenos, como los del humo del cigarrillo o la contaminación, causa mutaciones en el ADN que luego se convierten en cáncer.

Pero Swanton tenía una «verdad incómoda» en este modelo: investigaciones anteriores habían demostrado que las mutaciones del ADN pueden estar presentes sin causar cáncer, y que la mayoría de los carcinógenos ambientales no lo hacen.

Su estudio sugiere un modelo diferente.

¿Una futura píldora contra el cáncer?

El equipo de investigación del Instituto Francis Crick y el University College London analizó los datos de salud de más de 460.000 personas en Inglaterra, Corea del Sur y Taiwán.

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Descubrieron que la exposición a partículas contaminantes PM2.5, de menos de 2,5 micrómetros (micras) de ancho, aumentaba el riesgo de mutaciones en el gen del receptor del factor de crecimiento epidérmico (EGFR).

En estudios de laboratorio en ratones, el equipo demostró que las partículas causaron cambios en el gen EGFR, así como en el gen del virus del sarcoma de Kirsten (KRAS), los cuales están relacionados con el cáncer de pulmón.

Finalmente, analizaron casi 250 muestras de tejido pulmonar humano que nunca habían estado expuestos a carcinógenos por fumar o por una fuerte contaminación.

Aunque los pulmones estaban sanos, encontraron mutaciones de ADN en el 18 por ciento de los genes EGFR y en el 33 por ciento de los genes KRAS.

Advertencia de contaminación del aire en el horizonte de Londres
La gente disfruta de un día al aire libre en Primrose Hill cuando se emitió una advertencia de contaminación del aire en Londres el 24 de marzo de 2022 [File: Justin Tallis/AFP]

«Simplemente se sientan allí», dijo Swanton, y agregó que las mutaciones aumentan con la edad.

«Por sí solos, probablemente no sean suficientes para provocar el cáncer», dijo.

Pero Swanton dijo que cuando una célula se expone a la contaminación, puede desencadenar una «respuesta de curación de heridas» que provoca inflamación.

Agregó que si esa célula “tiene una mutación, formará cáncer”.

«Hemos proporcionado un mecanismo biológico detrás de lo que antes era un enigma», dijo.

En otro experimento en ratones, los investigadores demostraron que el anticuerpo podría bloquear un mediador, llamado interleucina-1-beta, que desencadena la inflamación, evitando que el cáncer comience en primer lugar.

Swanton dijo que espera que los hallazgos proporcionen «un terreno fructífero para el futuro de lo que podría ser la prevención molecular del cáncer, donde podemos dar a las personas una pastilla, quizás todos los días, para reducir su riesgo de cáncer».

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Vista general de la Torre Milad tras el aumento de la contaminación del aire en Teherán, Irán
Vista general de la Torre Milad después del aumento de la contaminación del aire en Teherán, Irán, el 24 de noviembre de 2021 [File: Majid Asgaripour/WANA via Reuters]

«revolucionario»

Suzette Delalog, quien dirige el Programa de Prevención del Cáncer en el Instituto Gustave Roussy de Francia, dijo que la investigación era «extremadamente revolucionaria, porque prácticamente no teníamos evidencia previa de esta forma alternativa de formar cáncer».

«El estudio es un paso muy importante para la ciencia, y espero que también para la sociedad», dijo a la AFP.

«Esto abre una gran puerta, tanto para el conocimiento como para nuevas formas de prevenir» el desarrollo del cáncer, dijo Dialog, quien no participó en la investigación pero la discutió en la conferencia del sábado.

«Este nivel de protesta debería obligar a las autoridades a actuar a escala internacional».

Tony Mok, oncólogo de la Universidad China de Hong Kong, describió la investigación como «emocionante».

«Esto significa que podemos cuestionar si, en el futuro, es posible usar escáneres pulmonares para buscar lesiones precancerosas en los pulmones e intentar revertirlas con medicamentos como los inhibidores de la interleucina-1 beta», dijo.

Swanton llamó a la contaminación del aire un «asesino oculto», y señaló que la investigación sugiere que está relacionada con más de ocho millones de muertes al año, aproximadamente la misma cantidad que el tabaco.

Smog en Katmandú
Vista general de una parte del valle de Katmandú durante un día contaminado con smog cuando la calidad del aire alcanza niveles peligrosos, Nepal, 6 de abril de 2021 [File: Navesh Chitrakar/Reuters]

Otra investigación ha relacionado el PM2.5 con 250 000 muertes anuales solo por cáncer de pulmón.

Swanton, quien también es el director médico de Cancer Research UK, que fue el principal financiador de la investigación, dijo.

«Dado que es probable que la cantidad de personas expuestas a niveles nocivos de contaminación sea cinco veces mayor que la del tabaco, se puede ver que este es un problema global importante», agregó.

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«Solo podemos abordarlos si reconocemos los vínculos verdaderamente íntimos entre la salud climática y la salud humana».