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Los fragmentos de un cometa moribundo podrían ofrecer un espectáculo espectacular la próxima semana, o pasar sin dejar rastro.

A medida que la Tierra gira alrededor del sol, levanta el polvo y los escombros que dejan los cometas y los asteroides. este naufragio Dar a luz a las lluvias de meteoritos – que puede ser una de las vistas más hermosas de la naturaleza.

La mayoría de las lluvias de meteoritos son predecibles y se repiten anualmente cuando la Tierra pasa por un rastro de escombros en particular.

Sin embargo, la Tierra ocasionalmente pasa a través de una masa estrecha y densa de escombros. Esto resulta en una tormenta de meteoritos, enviando Miles de estrellas cayendo por el cielo cada hora.

Impresión artística de la tormenta de meteoritos de Leonid de 1833.
Adolf Vollemi (abril de 1888)

Un ligero aguacero llamado Tau Herculids puede causar una tormenta de meteoritos para los observadores en las Américas la próxima semana. Pero mientras algunos sitios web prometen «la tormenta de meteoritos más fuerte en generaciones», los astrónomos son más cautelosos.

Presentamos el cometa SW3

La historia comienza con un cometa llamado 73P / Schwassmann-Wachmann 3 (Cometa SW3 para abreviar). Observado por primera vez en 1930, es responsable de una débil lluvia de meteoritos llamada Tau Herculids, que hoy en día parece estar irradiando desde un punto a unos diez grados de la brillante estrella Arcturus.

En 1995, el cometa SW3 De repente e inesperadamente se iluminó. Se observaron varias erupciones durante un período de unos pocos meses. fue el culpable fragmentado catastróficamenteliberando enormes cantidades de polvo, gas y escombros.

Para 2006 (dos órbitas más tarde), el cometa SW3 se había desintegrado aún más, para Varios fragmentos brillantes acompañados de muchas piezas más pequeñas..

Animación del cometa 73P visto por el telescopio espacial Hubble

Fragmentos del cometa 73P vistos por el Telescopio Espacial Hubble en 2006.
NASA, ESA, H. Weaver (APL/JHU), M. Mutchler y Z. Levay (STScI)

¿Está la Tierra en curso de colisión?

Este año, la Tierra cruzará la órbita del cometa SW3 a fines de mayo.

El modelado detallado por computadora indicó que los escombros estaban esparcidos a lo largo de la órbita del cometa como enormes tentáculos delgados en el espacio.

¿Se han extendido los escombros lo suficiente como para encontrarse con la Tierra? Depende de cuántos escombros se expulsaron en 1995 y qué tan rápido se expulsaron cuando el cometa se estrelló. Pero los pedazos de polvo y escombros son tan pequeños que no podemos verlos hasta que los golpeamos. Entonces, ¿cómo obtenemos información sobre lo que podría suceder la próxima semana?

¿Se puede repetir la historia?

Nuestra comprensión actual de las lluvias de meteoritos comenzó hace 150 años con un evento muy similar a la historia de SW3.

Culpable llamado Cometa 3D / Biella Fue descubierto en 1772. Era un cometa de vida corta, como SW3, que regresa cada 6,6 años.

En 1846, el cometa comenzó a actuar de forma extraña. Los observadores vieron su cabeza partida en dos, y algunos describieron un «paso de materia de cometa» entre las piezas.

Diagrama de un cometa dividido en dos partes, cada una con su propia cola.

Diagrama del cometa 3D/Bella en febrero de 1846, después de dividirse (al menos) en dos partes.
Edmundo Weiss

En el próximo regreso del cometa, en 1852, las dos partes estaban claramente separadas y ambas fluctuaban inesperadamente en brillo.

El cometa nunca más fue visto.

Pero a finales de noviembre de 1872, una inesperada tormenta de meteoritos golpeó el cielo del norte, asombrando a los observadores a un ritmo de más de 3000 meteoritos por hora.

Peón que muestra meteoritos lloviendo sobre las montañas

La tormenta de meteoritos de 1872.
amedy gilmin

La tormenta de meteoritos ocurrió cuando la Tierra cruzó una órbita 3D/órbita de Bella: donde debería haber estado el cometa hace dos meses. Una segunda tormenta, más débil que la primera, ocurrió en 1885, cuando la Tierra volvió a encontrarse con los restos de un cometa.

3D/Biela se convirtió en escombros, pero las dos grandes tormentas de meteoritos que crearon fueron un despertar apropiado.

Un cometa se está muriendo, colapsando ante nuestros ojos, y una lluvia de meteoritos se adhiere a él, por lo general apenas imperceptible contra el ruido de fondo. ¿Estamos a punto de ver que la historia se repite con el cometa SW3?

¿Qué le sugiere esto a Tao Hércules?

La principal diferencia entre los eventos de 1872 y los de Tau Hércules de este año se debe al momento del tránsito de la Tierra por las órbitas de los cometas. En 1872, la Tierra cruzó la órbita de Biella durante varios meses. distancia El cometa se debió, pasando a través del material sobrante de donde estaba el cometa.

Por el contrario, la confrontación entre la corriente de escombros de la Tierra y SW3 la próxima semana se llevará a cabo varios meses. antes de El cometa está programado para llegar al punto de cruce. Entonces los escombros deben esparcirse Antes Del culpable a una tormenta de meteoritos.

¿Podrían haberse esparcido los escombros lo suficiente como para encontrarse con la Tierra? Algunos modelos sugieren que veremos una fuerte proyección de la ducha, mientras que otros sugieren que los desechos se acortarán.

¡No cuentes tus meteoros antes de que parpadeen!

Pase lo que pase, las observaciones de las lluvias de la próxima semana mejorarán en gran medida nuestra comprensión de cómo ocurren los eventos de fragmentación del cometa.

Los cálculos muestran que la Tierra Transitando la órbita de SW3 alrededor de las 3 p. m., 31 de mayo (AEST). Si el naufragio avanza lo suficiente como para que la Tierra lo encuentre, es probable que estalle desde Tau Herculids, pero solo durará una o dos horas.

Desde Australia, el espectáculo (si alguna vez hubo uno) terminará antes de que oscurezca lo suficiente como para ver qué sucede.

Una vista del cielo nocturno que muestra el brillo de Tao Hércules

Para los observadores de toda Australia, la radiación de tau Hércules es baja en el cielo del norte alrededor de las 7 p.m. hora local.
Museos Victoria / Stellarium

Sin embargo, los observadores de América del Norte y del Sur tendrán un asiento de primera fila.

Es más probable que vean una exhibición moderada de meteoros de movimiento lento que una tormenta masiva. Este sería un gran resultado, pero podría ser un poco decepcionante.

Sin embargo, existe la posibilidad de tomar una ducha en un espectáculo realmente sorprendente. Los astrónomos viajan por todo el mundo, con anticipación.

¿Qué pasa con los observadores australianos?

También existe una pequeña posibilidad de que cualquier actividad dure más de lo esperado o llegue un poco más tarde. Incluso si estás en Australia, vale la pena mirar hacia arriba la noche del 31 de mayo, ¡por si acaso puedes ver una parte de un cometa moribundo!

La corriente de escombros de 1995 es solo uno de los muchos escombros depositados por un cometa en las últimas décadas.

Durante la madrugada del 31 de mayo, alrededor de las 4 a. m. (AEST), la Tierra pasará por los escombros del camino del cometa 1892 alrededor del sol. Más tarde esa noche, alrededor de las 8 p. m. del 31 de mayo (AEST), la Tierra cruzará los escombros depositados por un cometa en 1897.

Sin embargo, los escombros de esos impactos se extenderán con el tiempo, por lo que solo esperamos que unos pocos meteoros adornen nuestros cielos desde esas corrientes. Pero, como siempre, podemos estar equivocados: ¡la única forma de saberlo es salir y mirar!

El cielo nocturno a medianoche, mostrando el radiactivo Tau Hércules.

Para la medianoche (hora local), la radiación de Tau Herculids se habrá movido hacia el cielo del noroeste, como se ve desde toda Australia.
Museos Victoria / Stellarium
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