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El nuevo observatorio basado en globos puede producir imágenes tan precisas como el Hubble

Lanzar satélites es un negocio caro. Por ahora. Pero los satélites son esenciales en astronomía por una razón principal: colocan telescopios sobre la atmósfera. La atmósfera de la Tierra y sus patrones climáticos asociados son una barrera importante para una buena recopilación de imágenes. Si una nube perdida pasa frente al objetivo de observación una vez en el transcurso de unos días, puede destruir toda la imagen. Es por eso que algunas de las imágenes astronómicas más emocionantes provienen de observatorios espaciales como Hubble. Pero ahora, un equipo de investigadores de las universidades de Durham, Toronto y Princeton ha ideado una nueva forma de evitar esta atmósfera que no implica el lanzamiento a la órbita. Quieren usar un globo.

El proyecto llamado Telescopio de Imágenes Nacido con Globos de Superpresión (Orgullo), utiliza un globo lleno de helio del tamaño de un campo de fútbol para elevar un telescopio de 0,5 metros a una altura de 40 km. A esta altitud, el instrumento se encuentra por encima del 99,5% de la atmósfera de la Tierra y es capaz de capturar imágenes asombrosas similares a las capturadas por Hubble.

Los globos también pueden servir como lanzacohetes, como se explica en este video de UT.

La tecnología del telescopio en sí no es nada especial, pero la capacidad de sujetarlo a un globo es algo especial. En el pasado, un globo tan enorme perdía presión rápidamente, lo que hacía que cualquier misión de monitoreo continuo fuera un punto discutible. Sin embargo, la NASA desarrolló recientemente un globo de “alta presión” capaz de contener helio durante meses, lo que permite que todo el grupo permanezca en el aire el tiempo suficiente para recopilar datos buenos y claros sobre un objetivo de observación.

Estos datos serán ayudados por el kit de montaje que viene con la plataforma del globo. En un vuelo de prueba anterior en 2019, el telescopio cambió solo en menos de 1/36000 grados en el transcurso de una hora. La súper resolución es esencial para tiempos de exposición prolongados, y SuperBIT parece haber pasado esa prueba.

Un globo SuperBIT en su vuelo de regreso en 2016.
Crédito – Richard Massey / Universidad de Durham

Otra ventaja que tiene sobre los sistemas basados ​​en telescopios es que eventualmente colapsará. Hubble ha utilizado principalmente el mismo equipo de imágenes que durante los últimos 30 años, lo que convierte a su sistema óptico en un dinosaurio virtual según los estándares actuales. La historia del Hubble ilustra lo difícil que es reparar un telescopio espacial. Con las plataformas de observación basadas en globos, siempre existirá la posibilidad de lanzar una versión mejorada unos meses después de que la última iteración se eleve en el aire.

Sin embargo, un giro mucho más rápido no se debe solo al eventual colapso del globo. La misión en sí es varias veces más barata que una misión pionera como Hubble. Con un total de alrededor de $ 5 millones para el diseño y el lanzamiento del globo, este bajo precio abre la posibilidad de realizar varias tareas al mismo tiempo.

Preparando el telescopio para su lanzamiento en septiembre de 2019.
Preparando el telescopio para su lanzamiento en septiembre de 2019.
Crédito – Stephen Benton / Universidad de Princeton

Parte de la razón de la significativa caída del precio se debe a la falta de redundancia requerida que es un sello distintivo de las misiones espaciales. Hubble acaba de usar un excedente Con gran efecto últimamenteSin embargo, incluso requirió un trabajo de reparación después de su lanzamiento, antes de que pudiera tomar una foto efectiva, y varias actualizaciones desde entonces. Sin embargo, si se lanza un globo de $ 5 millones, el peor de los casos es esperar unos meses para que vuelva a bajar antes de lanzarlo nuevamente.

Las ventajas de este sistema simplemente se escriben por sí mismas, y el nuevo telescopio de 0,5 metros que se lanzará el próximo año es solo el comienzo. Los científicos ya están planeando una misión de prueba con una apertura de 1,5 metros, y el propio sistema de lanzamiento es capaz de transportar un telescopio de hasta dos metros de altura. Este es aproximadamente del tamaño del reflector principal del telescopio Hubble.

Telescopio y globo unido a un camión.
Telescopio y globo unido a un camión.
Crédito – Universidad de Toronto

Con los avances adicionales en esta nueva tecnología de globos, es concebible que los observatorios basados ​​en globos de todas las formas, tamaños y sensibilidades de frecuencia puedan tener un lugar en el cielo. Si los astrónomos y el público en general obtienen imágenes más sorprendentes a la par con los mejores observatorios espaciales, valdrá la pena.

Aprende más:
cabeza – SuperBIT: un telescopio de globo portátil de bajo costo para competir con Hubble
NASA – Orgullo del proyecto
Space.com – Conozca SuperBIT, el telescopio espacial de próxima generación que se eleva sobre las nubes en un globo
república mundial – SuperBIT: este “telescopio flotante” de bajo costo puede reemplazar al telescopio Hubble para personas mayores de la NASA

imagen principal:
Imagen SuperBIT de los pilares de la creación
Crédito – Team Pride / Romualdez al.

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