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Terapia de láser pulsado antirreflectante de superficie

En este artículo, Panagiotis Vergyris, exdirector de tecnología fotónica de EPIC, habla con Emmanuel Stratakis, director de investigación de FORTH-IESL y director ejecutivo de Biomimetic, una empresa con sede en Grecia que se especializa en tratamientos superficiales de vidrio con láser pulsado antirreflectante.

¿Cuáles son los antecedentes de su nombramiento como Director de Investigación en FORTH-IESL?

Después de graduarme de la Universidad de Creta con una licenciatura, luego una maestría y un doctorado en Física, en 2006, fui a la Universidad de California, Berkeley, para realizar una investigación posdoctoral. Trabajé principalmente en el campo de la interacción láser-material en sólidos y, cuando regresé a Grecia, me uní a Hellas Research and Technology (FORTH) como investigador en el Departamento de Estructura Electrónica y Láser (IESL). Mi trabajo se ha centrado en aplicaciones interdisciplinarias de láseres de pulsos ultracortos con respecto a la física fundamental, la biología, la microelectrónica y la óptica. Desde 2011 dirijo el Laboratorio de Láser Ultrarrápido y Nanoprocesamiento de FORTH-IESL (Stratakis Lab), y en 2015 fui nombrado Director de la Instalación de Nanociencias de FORTH, parte de la Infraestructura de Investigación Europea de NFFA-Europa.

¿Cómo llegaste a nombrar a Biomimetic como CEO?

Cuando regresé de Berkeley, comenzamos a trabajar en la interacción láser-material en relación con las propiedades humectantes de los materiales hidrofílicos e hidrofóbicos. Hemos visto que muchas especies en la naturaleza tienen notables propiedades hidratantes, como, por ejemplo, el arquetipo de las plantas hidrofugantes, la hoja de loto. Por lo tanto, nos propusimos explorar la posibilidad de usar tecnología láser para fabricar artificialmente este tipo de superficies e imitar no solo la morfología compleja sino también la funcionalidad. También nos fascinaban las superficies antirreflectantes que se encuentran en la naturaleza, por ejemplo, en las alas de las mariposas y otros insectos, y en los años siguientes, inspirados por este fenómeno natural, desarrollamos una tecnología única basada en láseres de pulsos ultracortos que podría lograr texturas superficiales mucho más allá, desde el límite de difracción hasta menos de 100 nanómetros. Aunque se mostró en materiales opacos, fuimos los primeros en mostrar cómo se podía usar la tecnología para producir tales estructuras en vidrio y convertirlas en antirreflectantes. Al darnos cuenta del potencial comercial de nuestra tecnología, aseguramos nuestras propias direcciones IP en 2018 y luego comenzamos conversaciones con FORTH para establecer una empresa derivada de comercialización de tecnología. biomimética Finalmente se lanzó en 2020 conmigo como CEO.

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¿Cuáles son los principales retos a la hora de montar la empresa?

Aunque tenemos un ecosistema casi perfecto para la investigación en FORTH, desafortunadamente, no puedo decir lo mismo sobre la infraestructura en Grecia para establecer una empresa en ese momento. Básicamente, tuve que aprender sobre propiedad intelectual y financiación inicial desde el principio, y revisar las leyes para abordar los cuellos de botella burocráticos. Aunque patentamos la tecnología en 2018, se necesitaron alrededor de 18 meses de conversaciones con las agencias de financiación y con FORTH para llegar a un acuerdo. Al final, obtuvimos financiamiento de Big Pi Ventures, uno de los EquiFunds, una iniciativa creada por la República Helénica en colaboración con el Fondo Europeo de Inversiones.

¿Cómo se desarrolló la empresa?

Ahora estamos en el Parque Científico y Tecnológico de Creta en Heraklion y durante los últimos dos años hemos estado desarrollando máquinas basadas en tecnologías que imitan las estructuras y funciones de varias especies que se encuentran en la naturaleza. El objetivo es transformar materiales comunes como el vidrio y el metal dándoles combinaciones de propiedades antirreflectantes, antideslumbrantes, antivaho, repelentes al agua y muchas otras sorprendentes.

Lo que nos diferencia es que, a diferencia de otras tecnologías nanotextiles que utilizan productos químicos, la tecnología biomimética se basa en el uso de un láser pulsado, que mediante un control adecuado de los parámetros del láser es capaz de controlar el autoensamblaje del material a escala nanométrica para proporcionar nuevas propiedades materiales.

Nuestro primer prototipo, una unidad láser de montaje biomimético, se lanzará a fines de 2022 para escalas pequeñas y medianas en superficies de hasta 25 x 25 cm, ya que esto nos permite ser más competitivos en costos en comparación con áreas más grandes. Nuestros clientes objetivo se encuentran en el campo de la electrónica de consumo, es decir, teléfonos inteligentes, pantallas digitales, ventanas ópticas para detectores y fibras ópticas. Dondequiera que se use vidrio, la tecnología biomimética puede eliminar la reflexión mejorada por transmisión y eliminar la pérdida de luz.

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Durante este período, nuestro enfoque principal ha sido lograr que los clientes potenciales validen la tecnología y discutan cómo adaptar la tecnología a sus necesidades. Con este fin, ofrecemos servicios de remediación internos para ayudar en la validación, pero nuestra tarea principal es vender máquinas.

¿Cuáles son los principales retos personales a los que te has enfrentado?

Por supuesto, era muy diferente de lo que hacemos en investigación. Como investigador hay una forma específica de trabajar y abordar un problema. Pero con la biomimética hay que aportar soluciones con rapidez y todo va encaminado a vender el producto. Esto fue todo un desafío para mí y para los cinco empleados que solían trabajar como parte de mi equipo de investigación en el laboratorio de FORTH. Como CEO, una de mis principales responsabilidades ha sido motivar a estos jóvenes empleados e impulsar la tecnología. Mi objetivo final es llegar a un punto en el que el equipo sea independiente, capaz de trabajar como un equipo sólido, motivado e impulsar todos los aspectos de esta empresa.

¿Como ves el futuro?

Ahora que hemos desarrollado las máquinas, el mayor desafío es el marketing, y actualmente estamos buscando contratar a alguien que pueda unirse al equipo y ayudarnos a capturar una gran parte del mercado de recubrimientos de tamaño pequeño y mediano. Nuestra visión es que Biomimetic cree un paradigma completamente nuevo para la industria de los recubrimientos, es decir, vender una tecnología que sea más rentable y más respetuosa con el medio ambiente que la deposición superficial de productos químicos. Por lo tanto, nuestra tarea es convencer a los directores ejecutivos de las principales empresas para que adopten este nuevo paradigma porque no es algo que se pueda adaptar o modificar para las tecnologías de recubrimiento químico existentes. No nos hacemos ilusiones acerca de las dificultades involucradas, ya que es un nuevo enfoque que los altos ejecutivos no pueden adoptar fácilmente porque tendrían que cambiar toda su línea de productos, lo que en la mayoría de los casos solía costar mucho dinero.

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Si volvieras a empezar, ¿qué harías diferente?

No me gusta mirar hacia atrás y pensar en lo que debería haber hecho de otra manera. Lo hecho, hecho está y sólo podemos mirar hacia adelante. Por supuesto, aprender de tus errores es parte del proceso. Pero los errores son específicos de un determinado conjunto de circunstancias en el pasado y no creo que sea útil recordarlos en circunstancias muy diferentes.

¿Cuál es su consejo para la próxima generación de emprendedores?

Primero, su equipo es su activo más importante y es importante encontrar colaboradores buenos y motivados. En segundo lugar, es importante tener una visión global y trabajar todos los días para hacer realidad esa visión. Tercero, creo que es importante desarrollar tecnología que beneficie tanto a la humanidad como al planeta. En nuestro caso, hemos desarrollado un producto ecológico en el que se puede confiar porque está inspirado en la perfecta conformación y funcionalidad que se encuentra en la naturaleza. Este ha sido nuestro camino hacia la innovación y es el principal catalizador de la misión de biomimética de llevar la tecnología a un mercado más amplio.