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Shades of Grey: Cómo distinguir las especies en peligro de extinción de elefantes africanos

Ahora hay tres especies conocidas de elefantes: el elefante asiático, el elefante de sabana africana y el elefante de bosque africano.

Los tres han sido identificados como en peligro de extinción después de una importante revisión de la ‘Lista Roja’, como compila la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Evaluación de riesgos actualizada periódicamente Plantas y animales.

Para muchos expertos en elefantes y cazadores por igual, la división en dos tipos de elefantes africanos ha sido evidente desde hace mucho tiempo. Los investigadores demostraron la diferencia Hace más de 10 años. Y ahora la conservación se está poniendo al día, con la primera evaluación en la Lista Roja de las dos como especies separadas.

“Son grandes y grises, y es muy fácil pensar que son muy similares”, dice la Dra. Kathleen Jobusch, la especialista en elefantes que dirigió un equipo de seis residentes de la UICN para las nuevas clasificaciones. “Pero una vez que pasas tiempo con ellos, se pueden notar muchas diferencias”.

Elefante de la selva africana

Se encuentra principalmente en la cuenca del Congo en África occidental, vive en densas selvas tropicales y es la más amenazada de las dos especies de elefantes de África. Son ávidos comedores de frutas: ingenieros bioambientales que ayudan a mantener saludables las selvas tropicales.

Mapa del grupo de elefantes africanos del bosque
La extensión del bosque de elefantes. Las áreas naranjas muestran los lugares donde se sabe que viven y los cimarrones donde pueden vivir. Foto: UICN

Su nombre científico, Loxodonta cyclotis, Se refiere a sus orejas más pequeñas y redondeadas. El profesor Lee White, ministro de Agua, Bosques, Océanos, Medio Ambiente y Cambio Climático en Gabón, hogar de la población restante más grande, indica que sus colmillos apuntan hacia abajo, llegando a veces al suelo en los machos mayores, cuyos cuerpos son más altos que las patas traseras. Elefantes del bosque.

Los mamíferos viven en grupos familiares más pequeños y tienen períodos de gestación más largos que los parientes de la sabana, lo que significa que las poblaciones objetivo de la pesca ilegal a menudo tardan en recuperarse. El marfil es el color más rosado e intenso, a menudo preferido por los cazadores, que han ayudado a llevar a esta especie al borde de la extinción.

Hay pocos estudios independientes sobre los elefantes de los bosques porque a menudo se agrupan con las sabanas, sin embargo Documento 2013 Por un biólogo de la Universidad de Stirling, la Dra. Fiona Miesels descubrió que su población es menos del 10% de su tamaño potencial y ocupa menos de una cuarta parte de su rango potencial.

Terneros y elefante de la selva
Un elefante de la selva y sus crías se bañan en los pantanos del Bosque Tropical de Bayanga, República Centroafricana. Tienen orejas de sabana más pequeñas y patas traseras más largas. Fotografía: Florent Virgines / AFP / Getty Images

El análisis genético indica que el elefante africano del bosque habría sido una especie separada durante millones de años. El Dr. Alfred Rocca, un especialista en genética de poblaciones de la Universidad de Illinois que ha publicado varios estudios innovadores sobre elefantes, dijo que el mamut, el elefante de la sabana, el elefante de la jungla y el elefante asiático pueden haberse separado al mismo tiempo, hace unos 5-6 millones de años. .

“Durante las edades de hielo, África se volvió más seca y deforestada. Creo que cada uno de estos [species] Es posible que hayan tenido una población solitaria. Ésta puede ser la razón de la gran diversidad, ya que había grupos de población separados que se unieron al final ”, dice Roca.

Elefante de la sabana africana

El animal terrestre más grande de la Tierra vive en grupos familiares más grandes en praderas y desiertos, y deambula grandes distancias en África central, oriental y meridional.

Mapa del grupo de elefantes de la sabana africana
Grupo de elefantes de la sabana. Foto: UICN

Los elefantes de la sabana tienen orejas grandes de forma africana que les permiten enfriar sus cuerpos más fácilmente, y patas delanteras más largas, a diferencia de sus parientes de elefantes del bosque.

“Los elefantes de Savannah tienen una gran presencia. Cuando estás cerca de ellos, toda tu atención está ahí. Pueden ser muy carismáticos o cómicos, y un poco intimidantes en algunos momentos. Se siente realmente genial. La única vez que me he sentido aquí es cuando estoy cerca. “Ballenas”.

“Dado que los elefantes de la sabana son más visibles, son más atractivos para los turistas porque puedes verlos y no esconderte en la densa jungla. Ellos dominan la conversación sobre los elefantes africanos”.

Elefantes de la sabana africana
Elefantes de la sabana africana en el Parque Nacional Amboseli, Kenia, febrero de 2021. A menudo se dice que sus grandes orejas tienen la forma de África. Foto: Thomas Mukoya / Reuters

Aunque el elefante de la sabana ha sido clasificado como en peligro por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, lo que significa que está amenazado de extinción, los grupos de subpoblaciones prosperan en partes de África, sobre todo en la Reserva Transfronteriza Kavango-Zambezi entre Angola, Botswana, Namibia. , Zambia y Zimbabwe.

Pero los expertos advierten que es probable que los elefantes de la sabana estén en riesgo de pérdida de hábitat y conflictos entre humanos y vida silvestre, lo que se demuestra cada vez más en las estadísticas sobre la matanza de elefantes en África.

Los elefantes de la sabana africana ocupan aproximadamente el 15% de lo que solían ocupar. “A menos que cambiemos nuestra planificación, seguiremos viendo conflictos”, dice el Dr. Ben Okita Uma, copresidente del grupo de elefantes de la UICN y jefe de vigilancia de Save the Elephants.

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