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InSight detecta dos terremotos importantes de la región de Cerberus Fusai en Marte

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA detectó dos grandes “ pantanos ” en marzo, originados en un área cercana al ecuador marciano conocida como Cerberus Fossae. Los terremotos registraron magnitudes de 3,1 y 3,3 el 7 de marzo y el 18 de marzo, respectivamente, consolidando la reputación de Cerberus Fossae como uno de los lugares más activos geológicamente en el planeta rojo en la actualidad. Un par de terremotos igualmente poderosos sacudieron la misma área en 2019.

La región de Cerberus Fusae está marcada por una serie de fisuras masivas, casi paralelas, que surgieron cuando la corteza del planeta fue abierta por un trágico evento volcánico. Los volcanes son los principales impulsores de los terremotos en Marte: el planeta rojo carece de las placas tectónicas que causan la mayoría de los terremotos que sentimos aquí en la Tierra.

En Marte, el área de Cerberus Fossae es uno de los principales centros de dicha actividad, y es un área maravillosa para estudiar debido a su inestabilidad geológica, tanto pasada como presente.

Las fisuras de Cerberus Fossae son claramente visibles en la región oscura central izquierda de este mosaico del Viking Orbiter 1. Crédito de la imagen: NASA (Wikimedia Commons).

Nuestra capacidad para descubrir pantanos es muy nueva. Los geólogos han sospechado que existían durante décadas, pero no fue hasta que InSight lanzó su Experimento sísmico InSight (SEIS) a principios de 2019 para que los científicos capturaran indiscutiblemente una grabación. La sonda Viking 2 detectó un evento que se remonta a 1976 que pudo haber sido un pequeño terremoto, pero en ese momento era imposible excluir el viento o el clima como la causa. Por otro lado, InSight ahora ha encontrado pruebas sólidas de más de quinientos eventos sísmicos solo en los últimos dos años. La mayoría de los terremotos detectados por SEIS fueron pequeños, pero los que se originaron en Cerberus Fossae se encuentran entre los más claros y fuertes hasta la fecha.

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Los deslizamientos de tierra en Cerberus Fossae, indican actividad sísmica reciente (geológicamente). Créditos de imagen: NASA / JPL-Caltech / Univ. Estado de arizona

Increíblemente, geólogos Ella fue capaz de predecir Que InSight puede escuchar terremotos de Cerberus Fossae seis años antes de que la nave aterrice en Marte. En 2012, el equipo de investigación utilizó imágenes tomadas por la cámara HiRISE del Mars Reconnaissance Orbiter para examinar el área, descubriendo evidencia de deslizamientos de tierra recientes, así como rocas que rodaban por las empinadas laderas de algunas de las grietas. Estos deslizamientos de rocas parecían ser consistentes con las secuelas de los terremotos aquí en casa, lo que indica la posibilidad de un terremoto reciente. Los nuevos descubrimientos de InSight confirman esta teoría.

La misión InSight recibió una extensión de dos años en enero, momento en el que el equipo espera crear un registro detallado de la actividad sísmica marciana. Para garantizar la mayor calidad de datos posible, comenzaron a usar el brazo robótico de la nave de desembarco para enterrar el cable de instrumentos SEIS. Hacerlo reducirá el ruido del viento, las vibraciones y las fluctuaciones de temperatura, todo lo cual puede interferir con el sismómetro y enmascarar posibles descubrimientos sísmicos.

El brazo robótico de InSight barre el suelo para enterrar la cuerda del sismómetro. Foto tomada el 3 de abril de 2021. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Insight sigue luchando con Paneles solares cubiertos de polvo, Lo que significa que algunos trenes de aterrizaje, como su estación meteorológica, deben apagarse temporalmente. Insight todavía tiene suficiente energía para mantener SEIS en funcionamiento durante uno o dos meses más, después de lo cual también tendrá que entrar en hibernación. Este estado de baja energía permanecerá hasta que el demonio del polvo limpie los paneles, o hasta que Marte se acerque al sol en su órbita, lo que debería suceder poco después de julio.

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Mientras tanto, los investigadores están entusiasmados con los descubrimientos provenientes de Cerberus Fossae y esperan que aún no se produzcan terremotos más fuertes. Si InSight escucha un sonido grande, las vibraciones pueden profundizarse lo suficiente como para interactuar con el manto y el núcleo del planeta. Escuchar un evento como este nos enseñaría más sobre la estructura interna del planeta, algo de lo que sabemos muy poco en este momento.

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