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El telescopio espacial James Webb de la NASA, listo para despegar, puede darnos un vistazo al universo infantil

La trayectoria orbital especial del telescopio James Webb lo mantiene en constante alineación con la Tierra. (un archivo)

Nueva York:

El telescopio espacial James Webb, un instrumento de la NASA diseñado para permitir a la humanidad una visión inicial del universo infantil tal como existía cuando se pensaba que se formaron las galaxias más antiguas, se lanzará el sábado desde la costa noreste de América del Sur.

El revolucionario telescopio infrarrojo de $ 9 mil millones, aclamado por la NASA como el principal observatorio de ciencia espacial de la próxima década, se ensambla dentro de la bahía de carga de un cohete Ariane 5 que se prepara para despegar a las 7:20 a.m.EDT (1220 GMT) desde el espacio europeo. Base de lanzamiento de la Agencia (ESA) en la Guayana Francesa.

Si todo sale según lo planeado, el dispositivo de 14,000 libras, que viajará aproximadamente del tamaño de una cancha de tenis, se lanzará desde un cohete de fabricación francesa después de un vuelo de 26 minutos en el espacio.

Durante el próximo mes, el telescopio Webb volará a su destino en una órbita heliocéntrica a aproximadamente un millón de millas de la Tierra, cuatro veces más lejos de la Luna. La trayectoria orbital especial de Webb mantendrá una alineación estable con la Tierra mientras el planeta y el telescopio orbitan alrededor del sol uno al lado del otro.

En comparación, el telescopio espacial Hubble, el predecesor de Webb de 30 años, orbita la misma Tierra desde una distancia de 340 millas, entrando y saliendo de la sombra del planeta cada 90 minutos.

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El nombre del jefe de la NASA durante la mayor parte de la década de formación de la agencia en la década de 1960, Webb es aproximadamente 100 veces más sensible que Hubble y se espera que cambie la comprensión de los científicos del universo y nuestro lugar en él.

Webb verá el universo principalmente en el espectro infrarrojo, lo que le permitirá mirar a través de las nubes de gas y polvo donde nacen las estrellas, mientras que Hubble ha trabajado principalmente en longitudes de onda ópticas y ultravioleta.

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El espejo primario del nuevo telescopio, compuesto por 18 piezas hexagonales de metal berilio chapado en oro, también tiene un área de recolección de luz mucho más grande, lo que le permite observar objetos a mayores distancias, fuera de tiempo, que el Hubble o cualquier otro telescopio.

Los astrónomos dicen que esto arrojará luz sobre un vistazo al universo nunca antes visto, que se remonta a solo 100 millones de años después del Big Bang, el punto de inflamación teórico que llevó a la expansión del universo visible hace aproximadamente 13.800 millones de años.

El espectáculo de Hubble se remonta a casi 400 millones de años después del Big Bang, un período posterior a las primeras galaxias (cúmulos y estrellas en expansión, gas y otro material interestelar) que se cree que se formaron.

Además de examinar la formación de las estrellas y galaxias más antiguas del universo con mayor claridad, los astrónomos están interesados ​​en estudiar los agujeros negros supermasivos que se cree que ocupan los centros de galaxias distantes.

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Las herramientas de Webb también están buscando evidencia de atmósferas que sustenten la vida alrededor de docenas de exoplanetas recientemente documentados (cuerpos celestes que orbitan estrellas distantes) y para observar mundos mucho más cercanos a casa, como Marte y la luna de hielo Titán.

El telescopio es una colaboración internacional liderada por la NASA en asociación con las agencias espaciales europeas y canadienses. Northrop Grumman fue el contratista principal. El vehículo de lanzamiento Arianespace forma parte de la contribución europea.

Webb se desarrolló a un costo de $ 8.8 mil millones, y se espera que sus gastos operativos eleven su precio total a aproximadamente $ 9.66 mil millones, mucho más de lo planeado cuando la NASA pretendía un lanzamiento en 2011.

Se espera que la operación astronómica del telescopio, que será administrada desde el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, comience en el verano de 2022, después de aproximadamente seis meses de alineación y calibración de los espejos e instrumentos de Webb. El observatorio espacial está diseñado para durar hasta 10 años.

(Excepto por el titular, esta historia no ha sido editada por el equipo de NDTV y se publica a partir de un feed sindicado).