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Ahora profesor en UNK, Al Spain, cofundador de JetBlue, tiene muchas experiencias para compartir.



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A sus 77 años, al profesor de la UNK, Al España, no le interesaba bajar el ritmo. «Voy a sacar todo de cada día que tengo», dijo. (Foto de Erica Pritchard, Comunicaciones UNK)

Por Tyler Ellison
UNK telecomunicaciones

Kearney: a su edad, la mayoría de la gente buscaba reducir la velocidad.

Juega un poco de golf. Ir a pescar. Relájese y disfrute de los frutos de la jubilación.

Pero cualquiera que haya conocido a Al Spain sabe que no es como la mayoría de la gente, ni mucho menos. El hombre de 77 años, que usa corbata y pasa volando, se niega a quitar la mano del acelerador.

«Nunca dejes de aprender. Mi papá solía decir: ‘Cuando eso sucede, también puedes poner la tapa y cerrarla'». Y ahí es donde estoy ahora. Dijo España.

El veterano del Ejército de EE. UU., Corazón Púrpura y cofundador de JetBlue Airways, España, comenzó el año pasado un nuevo capítulo de la aventura de su vida, cuando se convirtió en miembro de la facultad de la Universidad de Nebraska en Kearney.

La oportunidad de dar lecciones de aviación y negocios es un «sueño hecho realidad», según España, que ha aportado casi seis décadas de experiencia profesional al Facultad de Negocios y Tecnología.

Todas las experiencias de vuelo en vuelo son como ninguna otra. Desde su experiencia de combate volando en Vietnam hasta la creación de nuevas aerolíneas en el Medio y Lejano Oriente y la dirección de operaciones de aerolíneas en uno de los corredores aéreos más transitados del mundo en la costa este de EE. UU., Al ha logrado más de lo que la mayoría de los pilotos podrían haber soñado. David BallingerDirector Programa de Vuelo UNK. «Y la mejor parte es que apenas está comenzando».

Al Spain, un veterano del Ejército de los EE. UU., recibió la Estrella de Bronce, la Medalla Aérea por su valentía y el Corazón Púrpura por su servicio durante la Guerra de Vietnam.  (Foto cortesía)
Al Spain, un veterano del Ejército de los EE. UU., recibió la Estrella de Bronce, la Medalla Aérea por su valentía y el Corazón Púrpura por su servicio durante la Guerra de Vietnam. (Foto cortesía)

el principio

España se enamoró de la aviación a una edad temprana.

Mientras estaba en la escuela secundaria en Baton Rouge, Louisiana, trabajó como portero en el aeropuerto local a cambio de lecciones gratuitas.

«Una vez que coges el gusanillo, lo tienes. Nunca miré hacia atrás», dijo Spain, quien obtuvo una licencia de piloto privado antes de graduarse.

Después de la escuela secundaria, España se unió al Ejército de los EE. UU. y completó la Escuela de Candidatos a Oficiales y la Escuela de Vuelo. Durante su carrera militar de ocho años, España llevó a cabo operaciones de vigilancia a lo largo de las fronteras de Alemania Oriental y Checoslovaquia, se desempeñó como instructor de vuelo en Fort Stewart, Georgia, y realizó misiones de reconocimiento en la región del delta del Mekong en el sur de Vietnam.

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El excontrolador de tráfico aéreo recibió la Estrella de Bronce, la Medalla Aérea al Valor y el Corazón Púrpura por su servicio durante la Guerra de Vietnam, pero eso no es algo de lo que hable mucho.

«Te lastimas un poco, pero lo lograrás», dijo España, aún con las cicatrices de metralla dejadas por el fuego enemigo.

Después de su servicio militar, España ayudó a lanzar el programa de aviación en la Louisiana Tech University, donde completó sus estudios universitarios y trabajó como instructor durante dos años.

“Estos fueron los primeros días de lo que ahora está sucediendo en UNK con la educación aeronáutica: integrar la capacitación de vuelo y los estudios académicos en un entorno universitario”, dijo. «Esto fue solo el comienzo del comienzo».

Como fue su carrera.

Durante los siguientes 12 años, España trabajó para un holding bancario en Luisiana, una constructora internacional en Dubái y el gigante de la industria alimentaria Dart & Kraft en Ohio, entre otras empresas.

Aunque disfrutaba de los vuelos corporativos, Spain dijo: «Quería volar ese avión mucho más grande».

Pronto tendrá esta oportunidad.

aerolíneas continentales

En 1984, Dart & Kraft abandona España para incorporarse a People Express, una aerolínea de bajo coste en funcionamiento desde hace seis años.

Cuando People Express se fusionó con Continental Airlines, España se mudó de Ohio a Houston, donde Continental tenía su sede. Menos de un año después, firmó un acuerdo de 18 meses para desempeñarse como piloto principal de la compañía en el Pacífico, puesto con sede en Guam.

«Y no he salido de la isla en ocho años», dijo entre risas. «Sucedieron cosas».

Uno de ellos fue la segunda quiebra de Continental, que se presentó en diciembre de 1990.

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España explicó que «el único activo que tenía Continental era rentable era el Océano Pacífico», por lo que la aerolínea se asoció con Consortium of Micronesia Development para crear Continental Micronesia, una subsidiaria de propiedad total.

España fue ascendida a vicepresidenta de operaciones de vuelo y la compañía añadió rutas a Taiwán, Corea y Australia, así como una filial naviera con sede en Manila.

En el apogeo de su éxito, España decidió ausentarse temporalmente de la empresa para obtener un título de MBA de la Universidad de Concordia en Montreal, Canadá. Regresó con la esperanza de reemplazar al presidente en Micronesia continental, pero eso nunca sucedió.

En cambio, dejó la empresa para siempre.

«La gente pensó que había perdido la cabeza», dijo España.

Oh chico, estaban equivocados.

Al Spain tiene décadas de experiencia en la industria de la aviación.  Trabajó para varias compañías, incluida Continental Airlines, antes de cofundar JetBlue Airways.  (Foto cortesía)
Al Spain tiene décadas de experiencia en la industria de la aviación. Trabajó para varias compañías, incluida Continental Airlines, antes de cofundar JetBlue Airways. (Foto cortesía)

DESPEGUE DE JETBLUE

España estaba en su hogar en Luisiana, donde todavía se desempeñaba como capitán de Continental, cuando recibió una llamada de Dave Barger, un ex empleado de Continental que ocupó varios puestos gerenciales y de dirección.

Barger y David Neeleman, un empresario y empresario brasileño-estadounidense, tenían una oferta para él.

«¿Qué piensas de crear una aerolínea?»

España respondió: «Estoy listo», y voló a la ciudad de Nueva York.

“La gente no puede creer que dejé una empresa en la que era capitán y me arriesgué a iniciar una aerolínea”, dijo España. «Pero pensamos que podíamos hacerlo mejor, y pensamos que podíamos hacerlo mejor».

España realizó su último viaje comercial, de la ciudad de Nueva York a Nueva Orleans, el 8 de septiembre de 2004 (Foto cortesía)
España realizó su último viaje comercial, de la ciudad de Nueva York a Nueva Orleans, el 8 de septiembre de 2004 (Foto cortesía)

JetBlue, fundada con el nombre de NewAir, comenzó a operar en febrero de 2000 con el objetivo de brindar viajes de bajo costo y mejorar la experiencia de los pasajeros. Fue la primera aerolínea en ofrecer TV en vivo en los vuelos.

Entre las aerolíneas más grandes de América del Norte, la aerolínea con sede en Long Island opera más de 250 aviones y sirve a casi 100 destinos en más de 20 países.

«Ocho de nosotros empezamos esta empresa, y ahora tienen 20.000 empleados. Esto es lo más importante», dijo España.

Él cree que la cultura de la empresa es la fuerza impulsora detrás de su éxito. En lugar de desarrollar una declaración de misión, concéntrese en cinco valores: seguridad, cuidado, integridad, diversión y pasión.

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“Si nos ocupamos de la seguridad, el cuidado y la integridad, nuestros empleados disfrutarán y tendrán la pasión de volver y hacerlo de nuevo, y cuidarán del cliente”, explicó.

España también ayudó a la empresa a crear un modelo de formación único. Ahora conocida como JetBlue University, la aerolínea tiene un enorme campus en Orlando, Florida, donde los empleados aprenden sobre todos los aspectos del negocio, desde operaciones de vuelo hasta soporte técnico y servicio al cliente. El campus incluye un hotel, espacio para aulas, sala de conferencias, simuladores y una piscina climatizada al aire libre para entrenamiento en trineo/balsa.

Un programa separado de desarrollo de liderazgo brinda capacitación avanzada para supervisores y gerentes.

“Gastamos mucho dinero haciéndolo, pero valió la pena”, dijo Spain, quien pasó ocho años con JetBlue.

Dirigió su último viaje de negocios el 8 de septiembre de 2004, un día antes de cumplir 60 años, y se jubiló en abril de 2006 como vicepresidente senior de operaciones.

Miembro distinguido del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica, España actualmente forma parte del equipo de seguridad de la Administración Federal de Aviación y participa en la Patrulla de Aviación Civil y en el desarrollo de sistemas de aeronaves no tripuladas. Anteriormente, se desempeñó como miembro del equipo de evaluación independiente en la Oficina de Planificación y Desarrollo Conjunto del gobierno de EE. UU. y como miembro de la junta asesora del Programa de la Industria de Aerolíneas Globales y los Programas de Aviación del MIT en la Universidad de Auburn y el Farmingdale State College en Nueva York.

«No podría estar más feliz», dijo como profesor en UNK.

Puede mantener su información dentro o puede compartirla. Mi objetivo es compartirlo, ya sea en la aviación o en el trabajo. Este es un gran lugar para hacer eso. Es una gran oportunidad y tengo mucha suerte de tenerla».

Al Spain imparte clases de aviación y negocios en la Escuela de Negocios y Tecnología de la Universidad de las Naciones Unidas.  (Foto de Erica Pritchard, Comunicaciones UNK)
Al Spain imparte clases de aviación y negocios en la Escuela de Negocios y Tecnología de la Universidad de las Naciones Unidas. (Foto de Erica Pritchard, Comunicaciones UNK)